Tierra, viento y fuego: un viaje a los orígenes del planeta en Islandia

por Michael Lanza

La tierra está en llamas.

En realidad, la tierra parece estar ardiendo sin llama, alimentada por algún horno persistente justo debajo de la superficie. Lo cual es esencialmente cierto.

El vapor de las aguas termales y otras características geotérmicas se emite desde muchos puntos desde aquí hasta el horizonte. Las ollas de barro burbujean y eructan, y el color de la actividad volcánica está en todas partes: derrames de latas de pintura de ocre, rosa, oro, ciruela, marrón, óxido y miel sobre un fondo de piedra pómez púrpura y musgo de cal eléctrica. Un flujo de lava viejo y endurecido se derrama por la ladera de una montaña en un choque de trenes revueltos de riolita negra afilada como una navaja. Picos yermos extienden crestas como los brazos de estrellas de mar. Los arroyos parloteantes llevan la escorrentía de los campos de nieve de julio esparcidos por las tierras altas. Las nubes corren en estampida sobre nuestras cabezas, reorganizando constantemente la luz del sol moteada que salpica el paisaje.

Es un caleidoscopio alucinante, y con nada más alto que un montón de musgo creciendo en cualquier lugar, puedo ver millas en todas direcciones. Se parece al Upper Geyser Basin de Yellowstone, pero multiplicado exponencialmente y con un realce de color realizado por un diseñador de portadas de álbumes de Grateful Dead.

Estoy en Landmannalaugar, una especie de parque con un campamento irregular al final del camino en la remota Reserva Natural Fjallabak («Detrás de las montañas») de las Tierras Altas Centrales de Islandia, una de las áreas geotérmicas más activas de la Tierra. Landmannalaugar es famoso aquí tanto por las aguas termales (el nombre significa “baño de los campesinos”) como por el sendero que estoy recorriendo. Llamada Laugarvegurinn («Camino de las aguas termales»), o Laugavegur, es una caminata de cabaña a cabaña de tres a cuatro días y 33,5 millas desde Landmannalaugar hacia el sur hasta Thorsmork. Es la caminata más popular de Islandia y se ha ganado un lugar junto al Camino Inca, el circuito Annapurna de Nepal y el Milford Track de Nueva Zelanda como uno de los senderos más bellos del mundo.

Storihver, a lo largo del sendero Laugavegur en la Reserva Natural Fjallabak de Islandia.
Storihver, a lo largo del sendero Laugavegur en la Reserva Natural Fjallabak de Islandia.

Sendero Laugavegur

En mis primeras horas en el sendero, me cruzo con otros excursionistas, principalmente islandeses y otros europeos del norte, pero la mayoría de las veces estoy solo con el viento ártico y ocasionalmente silbidos de ventilación de vapor o gorgoteos de aguas termales. Creo que así es como la Tierra debe haber sonado justo después de su nacimiento, cuando el suelo todavía temblaba y eructaba constantemente y vomitaba su excedente de calor y agua, y no había plantas susurrando en el viento o ruidos de animales para amplificar y agregar complejidad. a la banda sonora del planeta naciente.

En un lugar a lo largo del camino llamado Storihver, donde numerosos respiraderos emiten vapor y agua caliente, me desvío del camino por una pequeña elevación y me encuentro con una piscina humeante de unos 20 pies de ancho. Se asienta contra una ladera con un agujero como unas fauces abiertas. Un manantial se derrama desde el agujero hacia las aguas lechosas de la piscina, que se desbordan en la orilla opuesta, enviando una corriente de agua azul brillante serpenteando por un suave valle de musgo increíblemente verde y tierra oscura. El sorprendente contraste le da a la escena un aspecto prehistórico. Empiezo a bajar hacia la piscina para obtener un mejor ángulo de fotografía, pero la piedra pómez empapada de agua se derrumba bajo mis pies como nieve fangosa, y frenéticamente trepo por la empinada pendiente, temeroso de deslizarme al agua y hervir vivo.


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Cuando era niño, antes de saber que las aguas termales podían guisar carne con huesos, podría haber dado ese paso. Me cautivó el Viaje al centro de la tierra de Julio Verne, en el que un adolescente, su tío y un guía descienden a un volcán de Islandia. Exploran una gran caverna iluminada por gas cargado eléctricamente, descubren un océano subterráneo, esquivan criaturas prehistóricas y, en general, tienen el tipo de aventura exótica que encanta a los niños de 12 años de ciudades industriales geotérmicamente benignas como Leominster, Massachusetts.

Pero la visión de Verne de las cañerías inquietas de la Tierra nunca me abandonó. Ahora, 30 años después, finalmente estoy haciendo mi propio viaje a esta tierra de fuego y hielo. Además de la ruta de Laugevegur, participaré en un recorrido relámpago en 4×4 por el interior remoto de la isla, además de excursiones de un día a un pico nevado y lugares más oscuros señalados por nuestros guías y el fotógrafo de Reykjavik, Thorsten Henn.

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Un arroyo cerca del Camino Laugavegur.
Un arroyo cerca del Camino Laugavegur.

A cada paso, me quedo paralizado por el terreno primigenio y me recuerda que las fuerzas elementales están siempre trabajando para darle forma. Es tan crudo que me imagino una mano poderosa pelando la corteza del planeta para mostrar lo que está pasando debajo. La historia de Verne puede ser ciencia ficción salvaje, pero acertó al elegir esta isla como escenario; Apenas me sorprendería ver un pterodáctilo descendiendo del cielo. Más que cualquier otro lugar en el que he estado, desde los géiseres de Yellowstone hasta el borde del cráter humeante del monte St. Helen, esta tierra se define por la agitación.

Ese trastorno es un signo de juventud tempestuosa. Islandia se formó hace solo tres millones de años, en un abrir y cerrar de ojos geológico, a partir de erupciones volcánicas que construyeron sus montañas mientras la isla permanecía enterrada bajo la capa de hielo del Ártico. Surgió hace solo 12.000 años, después de que la capa de hielo retrocediera. Más pequeño que Kentucky, el país tiene unos 150 volcanes, la mayor concentración del mundo. Son tan violentamente activos que es un milagro que los humanos puedan vivir aquí (sin importar los desafíos de la existencia en una isla diminuta y aislada en el extremo norte del Atlántico).

Los volcanes añaden cuatro décimas de pulgada al ancho de la isla cada año; para un geólogo, eso es un crecimiento acelerado serio que sigue creciendo a borbotones. Dieciocho han entrado en erupción desde que los nórdicos se establecieron aquí a principios del siglo IX. Durante los últimos 500 años, los volcanes de Islandia han producido un tercio de la producción total de lava mundial. Algunos volcanes, como la chimenea más famosa del país, el monte Hekla, han explotado repetidamente.

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Senderismo en Hveravellir en las Tierras Altas Centrales.
Senderismo en Hveravellir en las Tierras Altas Centrales.

El centro de la tierra

La erupción de Laki de 934 generó el flujo de lava más grande jamás registrado en todo el mundo: 4.7 millas cúbicas de basalto de inundación que cubrió más de 300 millas cuadradas; La liberación de la erupción de 219 millones de toneladas de dióxido de azufre también fue la más grande de la historia. Cuando Laki voló de nuevo en 1783, arrojó 3,4 millas cúbicas de lava de basalto en fuentes que se estima alcanzaron casi una milla en el aire. Cuenta la leyenda que un pastor llamado Jon Steingrimsson, en el pequeño pueblo del sureste de Kirkjubæjarklaustur, reunió a su congregación en la iglesia para un sermón de fuego y azufre mientras un flujo de lava se precipitaba sobre ellos. Cuando finalmente terminó, la gente salió de la iglesia y descubrió que la lava se había detenido justo más allá de las afueras de la ciudad, en un lugar que ahora se llama «Eldmessutangi» o «Punto del sermón de fuego». Le dieron crédito a su pastor por haber salvado el pueblo.

La erupción de 1783 también expulsó 120 millones de toneladas de dióxido de azufre que mataron a más de la mitad del ganado del país y a una cuarta parte de los islandeses. El gas esparció una neblina venenosa por toda Europa Occidental tan densa que los barcos no podían salir de los puertos y mató a unas 23.000 personas en Gran Bretaña y miles más en todo el continente. De hecho, los impactos ambientales de Laki en Europa duraron varios años, causando hambruna y pobreza que se cree que ayudaron a instigar la Revolución Francesa en 1789. Anote uno por determinismo ambiental.

Para un lugar como Islandia, quieres una de mis selecciones para “Las 5 mejores chaquetas de lluvia para senderismo y mochilero.”

Islandia se encuentra a horcajadas sobre la Cordillera del Atlántico Medio, una cadena de picos más altos que los Alpes y más de seis veces la longitud de las Montañas Rocosas, en su mayoría sumergidos bajo el océano. Esa cresta actúa como una cuña que separa cuatro placas de la corteza terrestre (las placas de Eurasia, África y América del Norte y del Sur) y ensancha constantemente la cuenca del Atlántico.

Esa fenomenal actividad volcánica y tectónica tiene como lugar geométrico una “pluma”, o respiradero caliente, en el extremo norte de la capa de hielo de Vatnajokull, el glaciar más grande de Europa. Perforando 1.000 millas en el manto de la Tierra, la columna arroja continuamente roca líquida, un proceso que altera gradualmente la forma y la posición de los continentes. La autora Katharine Scherman, en su fascinante historia natural y humana, Hija del fuego: un retrato de Islandia, describe esta área como “una colección de picos y cráteres cubiertos de hielo deformados por la acción de los glaciares, rodeada por un extraño complejo de fuentes termales, hirviendo ollas de barro y lagos hirviendo, con vapor saliendo a través de agujeros en el hielo viejo y calderos de agua hirviendo bajo una cubierta congelada”.

En Islandia, el reloj del tiempo geológico se ha acelerado; sus brazos metafóricos giran salvajemente. Los procesos que se prolongan durante milenios en otros lugares parecen acelerarse aquí, desarrollándose como si fueran filmados con una cámara de lapso de tiempo. No hace falta mucha imaginación para imaginarlo como el centro de la Tierra.

Mucho antes de los días de Julio Verne, los exploradores consideraban a Hekla como la puerta de entrada al infierno. Caminando por el Laugavegur, estoy pensando exactamente lo contrario.

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