Picos dentados y cabras salvajes: Sendero del paso Gunsight de Backpacking Glacier

por Michael Lanza

Estamos solo unos segundos más allá del letrero al comienzo de Gunsight Pass Trail que dice «Entering Grizzly Country» cuando Nate, a quien le falta un mes para cumplir diez años, comienza a argumentar agresivamente por qué debería estar armado.

“¿Por qué no puedo llevar un spray de pimienta?” me pregunta, una y otra vez.

Es una tarde idílica de finales de verano en las Montañas Rocosas del Norte: el sol brilla cálidamente, una brisa que refresca suavemente el aire, ni una mota blanca de humedad en el cielo. Nos dirigimos a un viaje familiar de mochilero de tres días a Gunsight Pass en el Parque Nacional Glacier de Montana. Una de las caminatas de varios días más cortas y fáciles desde el punto de vista logístico en el parque, la travesía de 20 millas desde Gunsight Pass Trailhead hasta Lake McDonald Lodge, ambas en Going-to-the-Sun Road y servidas por el servicio de transporte gratuito del parque. autobús—recorre algunos de los paisajes más espectaculares de Glacier, incluidas vistas de uno de sus ríos de hielo más grandes (todos los cuales se están reduciendo constantemente), montones de cascadas y un campamento en el campo en el lago Ellen Wilson, que es uno de los más bonitos del mundo. parque.

Desafortunadamente, no pude obtener un permiso para la travesía completa; es popular y el número de mochileros está restringido para evitar el uso excesivo y preservar una sensación de soledad. (Lea mis consejos sobre cómo obtener un permiso para esta caminata). Entonces, en su lugar, pasaremos dos noches en Gunsight Lake, haremos una caminata de un día hasta Gunsight Pass y luego regresaremos a Gunsight Pass Trailhead en nuestro último día.

Habiendo caminado la travesía antes, sabía que Nate y nuestra hija de siete años, Alex, fácilmente tendrían la resistencia para los tres días de seis millas que haremos. La preocupación mucho mayor para mi esposa, Penny, y para mí era la preocupante idea de ir de mochilero al país de los osos pardos con nuestros hijos pequeños. De hecho, hace un año, tuve un encuentro cercano con una cerda grizzly y sus dos cachorros en Gunsight Pass Trail. Aunque sabemos que tales encuentros son raros, tendremos que ser diligentes para asegurarnos de que los niños no traigan inadvertidamente un bolsillo lleno de Jolly Ranchers a la tienda para pasar la noche.

Pensando de manera similar, mi hijo hiperconcentrado está consumido por la convicción de que debería estar armado con uno de los botes de gas pimienta enfundados en los cinturones de las mochilas de Penny y mías. Cuando no se distrae tirando palos en el riachuelo embravecido de Deadwood Falls, o buscando alces en las planicies cenagosas y parcialmente boscosas del río St. Mary, vuelve persistentemente a su argumento de que es tan capaz como su madre o yo de desplegando tranquilamente spray de pimienta en un grizzly cargando. Intento, en vano, convencerlo de que un adulto es más capaz de reaccionar ante esa circunstancia inconcebiblemente espantosa, aunque no estoy muy seguro de creerlo.


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El Parque Nacional Glacier cubre un millón de acres que se extiende a ambos lados de la división continental contra la frontera canadiense. Más de cien picos aquí en las Montañas Rocosas más septentrionales de EE. UU. se elevan por encima de los 8,000 pies, el más alto sobre los 10,000 pies. Trozos de roca de miles de millones de años de antigüedad que se alinean en hileras que se extienden hasta horizontes lejanos, con las cuchillas apuntando hacia arriba.

Los indios Blackfeet llamaban a estas montañas “la columna vertebral del mundo”. La descripción encaja en un lugar donde la tierra salta tan dramáticamente desde el mismo borde de las llanuras, y donde Triple Divide Peak es una de las dos únicas montañas de América del Norte que canalizan aguas hacia tres océanos: el Atlántico, el Pacífico y el Ártico. George Bird Grinnell, un escritor que comenzó a presionar para crear un parque nacional aquí en la década de 1880, llamó a estas montañas «la corona del continente». El Gran Ferrocarril del Norte, con la esperanza de atraer turistas que pagaran, apodó el área como «Pequeña Suiza».

Una cabra montés sobre el lago Gunsight en el Parque Nacional Glacier.

Con solo un camino que cruza el parque, Going-to-the-Sun Road, una cinta de pavimento de 50 millas de largo que se aferra a las laderas de las montañas propensas a avalanchas, Glacier es más que nada un parque para mochileros. Más de 700 millas de senderos lo cruzan. Si bien puede ver una gran cantidad de paisajes de clase mundial en excursiones de un día, la mayor parte de esta vasta área salvaje es accesible solo para personas dispuestas a cargar sobre sus espaldas todo lo que necesitan para sobrevivir durante días en la naturaleza.

El Gunsight Pass Trail es una excelente opción para los mochileros que visitan Glacier por primera vez y para cualquiera que quiera un viaje corto por el campo con una logística de transporte fácil. Tampoco está lleno de excursionistas como los senderos alrededor de Many Glacier y Logan Pass, todas buenas razones para que sea la primera caminata de varios días de mis hijos en Glacier.

Sin embargo, lo mejor de todo es que las vistas realmente se encuentran entre las mejores del parque.

En nuestra primera tarde, pasamos junto a un mirador del glaciar Blackfoot, uno de los más grandes del parque, que se extiende a lo largo del circo en la cabecera del río St. Mary. Un poco más tarde, caminamos hacia el campamento en Gunsight Lake, una joya alargada de color azul verdoso rodeada por un arco de montañas escarpadas, incluido el Monte Jackson, uno de la media docena en el parque que se eleva por encima de los 10,000 pies.

Después de que Nate y Alex juegan a la orilla del lago por un rato, lanzando botes de madera flotante y bombardeándolos con rocas, accedo a darles una lección sobre cómo usar el gas pimienta y dejo que Nate lleve un bote, pero solo en el campamento, donde hay al menos al menos otros 15 mochileros repartidos entre varios sitios bajo los pinos, una presencia humana sustancial para disuadir a las visitas de ursinos. Durante el resto de nuestro tiempo en este campamento, esta noche, mañana y en nuestra última mañana, Nate asumirá el papel del guardaespaldas más pequeño del mundo, escoltándonos a Penny, a Alex y a mí por el campamento con el bote colgando de un lazo en el cinturón. sus pantalones cortos, que parecían una granada de mortero contra su muslo flaco.

Alex me mira por encima del hombro con una mirada que dice: «Entonces, ¿ahora qué?»

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Penny Beach muy por encima del lago Gunsight en el sendero Gunsight Pass Trail en el Parque Nacional Glacier.

En nuestra segunda mañana, los cuatro nos detuvimos en lo alto de Gunsight Pass Trail. Los acantilados se elevan abruptamente hasta un pequeño glaciar a nuestra izquierda, y caen precipitadamente a nuestra derecha mil pies hacia las aguas claras y esmeralda del lago Gunsight. Vamos de excursión desde nuestro campamento en el lago hasta Gunsight Pass. Y la criatura que nos obstruye aporta autenticidad a la frase «camino de cabras».

Una cabra montés joven, tan blanca como la nieve fresca, con cuernos afilados y rectos y ojos negros como el carbón, se encuentra en el camino, y de vez en cuando levanta la cabeza para no mordisquear las plantas y devolver la mirada burlona de Alex. Me encuentro con la mirada, la sonrisa y el encogimiento de hombros de Alex. Esperamos.

Cuando la cabra finalmente nos cede el rastro, trepando ágilmente por el acantilado debajo de nosotros, miramos por encima del borde para ver a dónde fue. Alex murmura con asombro: «No puedo creer que haya bajado».

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Lago Gunsight, Parque Nacional Glacier.

Continuando hacia arriba, nos asomamos a un profundo circo excavado por antiguos hielos que en su mayoría han desaparecido. Las cascadas son demasiado numerosas para contarlas y caen cientos de pies por los acantilados. Campos de nieve y un lóbulo del glaciar Harrison salpican las laderas de las montañas sobre nosotros.

Unas tres horas después de dejar nuestro campamento, llegamos a Gunsight Pass, golpeado por el viento, a 6,900 pies sobre el nivel del mar y tres millas y 2,000 pies sobre el lago Gunsight. Nos sentamos y almorzamos en grandes rocas con la parte superior plana, encaramados en el borde de una gran bañera de piedra: la cuenca alta que abraza el lago Ellen Wilson, donde más cascadas caen sobre los acantilados y sus corrientes desembocan en el lago esmeralda.

Fue solo un par de millas más allá de este lago, en Lincoln Pass, donde un amigo y yo nos encontramos con una cerda grisácea y sus cachorros hace casi un año. No caminaremos tanto hoy, pero esos osos y otros están deambulando por algún lugar, tal vez incluso dentro de la considerable extensión de praderas subalpinas, campos de rocas y bosquecillos dispersos de coníferas que podemos ver desde aquí. Después de nuestro descanso para almorzar, damos la vuelta para desandar el camino de regreso a nuestro campamento en Gunsight Lake. Una vez allí, los niños juegan más en la orilla del lago, Penny se esconde en la tienda de campaña con su libro y yo me acuesto en las piedras de la playa calentadas por el sol.

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Deadwood Falls, a lo largo del Piegan Pass Trail.

Quería llevar a Nate y Alex a este icónico parque en parte para ver sus glaciares antes de que se derritan por completo, un destino que los investigadores del Servicio Geológico de EE. UU. predicen que podría ocurrir en 2020, cuando mis hijos apenas sean adultos. Parece incomprensible que el cambio climático pueda eliminar tan rápidamente el hielo que ha habitado este paisaje durante al menos 7.000 años. Pero los científicos me cuentan con asombro cómo han observado y registrado durante dos décadas cómo los glaciares de este parque se derrumban, retroceden, se encogen cada vez más rápido.

Con las temperaturas promedio subiendo cada vez más y la salud del hielo glacial tan inextricablemente ligada a la temperatura, no hay desacuerdo entre los científicos en que este parque perderá la característica natural que le dio nombre. Los impactos de gran alcance de esta transformación en los arroyos, la vegetación y la vida silvestre siguen siendo en gran medida impredecibles.

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Sendero del paso Gunsight.
Sendero del paso Gunsight.

Por supuesto, para nuestros hijos, otras cosas dejarán una impresión más duradera que el derretimiento de los glaciares: jugar en la orilla del lago Gunsight, ver una cabra montés de cerca, y para Nate, sentir el frío poder de un bote de gas pimienta Counter Assault. En sus manos.

Pero creo que también quitarán algunos obsequios sutiles pero en última instancia más valiosos del Parque Nacional Glacier.

En nuestra última mañana, armamos el campamento bajo un cielo gris como el de un acorazado. Justo cuando salimos al sendero para caminar de regreso a nuestro automóvil, las primeras gotas de lluvia comienzan a caer. Avanzamos trabajosamente a través de cuatro horas de lluvia constante que empapa lentamente nuestras botas y pantalones, dando a mis hijos una valiosa lección sobre las dificultades que soportan con paciencia más allá de su edad. Incluso me sorprenden con lo positivos y serenos que se muestran durante nuestra caminata larga, húmeda y cruda, lo que confirma mi creencia de que, incluso a su edad, obtienen conocimiento y confianza en sí mismos de nuestras aventuras en la naturaleza que siempre llevarán consigo.

NOTA: Escribo más sobre este viaje y la historia climática del Parque Nacional Glacier en mi libro, Antes de que se hayan ido: la búsqueda de un año de una familia para explorar los parques nacionales más amenazados de Estados Unidos, de Beacon Press. Vea también mis historias sobre un viaje de mochilero más largo en Glacier’s Northern Loop y largas caminatas de un día en Glacier.

Un viaje como este va mejor con el equipo adecuado. Vea mis selecciones para «Los 10 mejores paquetes para mochileros»
y “Las 7 (muy) mejores tiendas de campaña para mochileros”.

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