Patagonia Desconocida: Mochilero El Circuito Dientes

por Michael Lanza

A medida que nuestro avión de hélice Otter DHC-6 bimotor de 20 asientos cae a través de la siempre presente capa de nubes patagónicas, el Canal Beagle aparece a la vista. A ambos lados, colinas verdes se elevan hasta montañas escarpadas y sin árboles. Hacia el norte, los irregulares Andes fueguinos de Argentina empujan hacia el cielo. Hacia el sur asoma nuestro destino: las agujas puntiagudas de los Dientes de Navarino. Con un giro inclinado pronunciado, el avión se desliza hacia la pista de aterrizaje en la ciudad más austral del mundo, Puerto Williams en la isla Navarino de Chile.

El piloto vestido con una chaqueta de cuero, a quien prácticamente podría tocarle el hombro desde mi asiento de la segunda fila, se da la vuelta y dice: «¡Que pase un buen día!» o, “¿Qué pasa? ¡Que tengas un lindo día!» Los otros 18 pasajeros ofrecen respuestas amistosas, dejando la impresión, posiblemente precisa, de que Jeff y yo somos las únicas personas a bordo que no lo conocemos.

Ser los únicos gringos en el avión es el primer indicio de cuán diferente será nuestra caminata por el Circuito de Dientes en el sur de la Patagonia de cualquier aventura internacional que haya emprendido.

La caminata más austral del mundo, el circuito de 22,7 millas (36,5 km) alrededor de los Dientes de Navarino, o «Dientes de Navarino», sin duda califica como uno de los más remotos: a 55 grados de latitud sur, los Dientes, que se elevan del borde de la ciudad y alcanzan casi 4,000 pies de altura, se encuentran a solo 60 millas de la punta de América del Sur y a un corto vuelo de la Península Antártica. Puerto Williams, hogar de más de 2.000 residentes y una base naval chilena, recibe un total de seis vuelos a la semana desde este avión de 20 plazas (uno por día, excepto los domingos).

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Mi amigo de Boise, Jeff Wilhelm, y yo volamos aquí desde Punta Arenas justo después de hacer senderismo en el parque nacional insignia de la Patagonia chilena, Torres del Paine, donde torres de granito con forma de cuchillo se elevan miles de pies hacia el cielo. Pero la proliferación de europeos, australianos, neozelandeses, estadounidenses, canadienses y otros extranjeros en ese parque puede sentirse no solo un poco abarrotada, sino un poco homogeneizada. En las cabañas repletas, fácilmente podrías imaginarte estar en Suiza o Nueva Zelanda. Eso no es un argumento en contra de ir allí: las montañas son realmente alucinantes y conocer gente de todo el mundo enriquece la experiencia. Pero uno no visita uno de los parques nacionales más buscados del mundo para descubrir un lugar que se siente verdaderamente intacto.

Establecido en la década de 1990, el Circuito Dientes recibe menos de cien senderistas al año. De hecho, durante cuatro días aquí, no veremos a nadie y muy probablemente seremos las únicas personas en el circuito. No hay muchos destinos de senderismo destacados en el planeta de los que puedas decir eso (o al menos ninguno donde no haya disturbios políticos peligrosos). Aunque algún día puede convertirse en un clásico como otros en la Patagonia, esta caminata sigue siendo prácticamente desconocida.

Así que hemos venido a los Dientes de Navarino en parte para tener una idea de cómo era la Patagonia antes de que se convirtiera en el favorito de los senderistas internacionales.


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Maurice van de Maele camina hacia la Laguna del Salto, primer día en el Circuito Dientes.

Cerro Bandera, “Montaña de la Bandera”

Unas horas después de aterrizar, Jeff y yo caminamos a través de la tundra esponjosa a 1,900 pies en Cerro Bandera o Flag Mountain. Estamos vestidos como si estuviéramos en pleno invierno en lugar de la primera semana de otoño, cada uno con forro polar, una capa de lluvia y un gorro y guantes abrigados. El viento se siente como si viniera directamente de la capa de hielo de la Antártida; nos golpea con tanta fuerza que uno podría imaginar que cruzó miles de millas del Océano Austral rodando cuesta abajo.

Seguimos a Maurice van de Maele, un moreno de 22 años de Puerto Williams. Maurice creció explorando los Dientes de Navarino y ahora guía a los senderistas por estas montañas. Nos conduce a través de una meseta de rocas sin senderos ni árboles y gruesos cojines de musgo, líquenes y diminutas y coloridas flores silvestres alpinas. El terreno me recuerda a Presidential Range de New Hampshire, excepto que hay pocas señales de que alguien haya caminado aquí antes que nosotros.

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Jeff Wilhelm trepa al Paso de los Dientes, segundo día en el Circuito Dientes.

Delante de nosotros, una fila de agujas rocosas y estériles de cientos de pies de altura sobresale hacia el cielo, algunos de los «dientes» que dan nombre a la cordillera. Descendemos por un tenue sendero de guanacos que atraviesa una ladera de pedregal y unos cuantos arbustos escuálidos que llegan hasta la cintura, hacia un pequeño lago azul en parte cercado por acantilados. La superficie del agua brilla suavemente a la luz de la tarde. Al llegar a la Laguna del Salto, armamos nuestras tiendas de campaña en un prado cortado por pequeños arroyos en forma de venas, un área húmeda que podría ser pisoteada hasta la muerte o fuera de los límites para acampar en muchas cadenas montañosas populares. Pero aunque ciertamente no somos las primeras personas en descubrir este prado, parece que nadie ha llegado aquí antes que nosotros.

En la década de 1830, un joven Charles Darwin navegó aquí en el barco de exploración HMS Beagle de la Royal Navy británica para estudiar la geología y la biología de la región. En ese momento, varios miles de personas pertenecientes a cuatro culturas separadas conocidas colectivamente como los fueguinos habitaban los cientos de islas que le dan a Chile la apariencia en un mapa que se ha hecho añicos como el cristal. Viviendo en pequeños grupos familiares, la gente de la cultura más austral del mundo se alimentaba bien de leones marinos, lobos marinos, mariscos, guanacos, pájaros, peces y frutas nativas. El pueblo Yamana, cuyo nombre se anglicanizó a Yaghan, ocupó la isla Navarino y la cadena de islas más pequeñas que se extendía hacia el sur hasta el Cabo de Hornos.

La llegada de misioneros europeos y otros cambió todo aquí como lo hizo en todo el mundo. Enfermedades como la viruela, los virus y el resfriado común asolaron a los indios. Entre 1850 y 1920, cuando cerró la última misión, la población se desplomó de 5.000 a 150 personas. Algunos sobrevivientes fueron trasladados al rancho de un misionero en la isla Navarino, donde al menos estaban protegidos de los marineros europeos que secuestraban a sus jóvenes. Mientras Yamana luchaba por recuperarse, a mediados del siglo XX el gobierno decretó que todos los niños de las islas debían asistir a la escuela, lo que significó trasladar a los niños y sus madres a Puerto Williams mientras los padres permanecían en sus islas de origen. La política desgarró a las familias.

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Hoy en día, las islas que alguna vez estuvieron pobladas por miles de personas están virtualmente deshabitadas fuera de Puerto Williams. Los extensos bosques templados constituyen el ecosistema forestal más austral de la Tierra. La región alberga el cinco por ciento de los briófitos del mundo: musgos y hepáticas conocidas por los científicos como los «bosques en miniatura del Cabo de Hornos». Ha sido identificada como una de las 37 ecorregiones más vírgenes del planeta.

En 2005, una vasta área de más de 12 millones de acres (casi 4,9 millones de hectáreas), casi del tamaño del parque nacional más grande de EE. UU., Wrangell-St. Elias—fue nombrada Reserva Mundial de la Biosfera Cabo de Hornos. Su núcleo está formado por los parques nacionales Cabo de Hornos y Agostini.

En nuestra primera noche, acampados en la Laguna del Salto, el cielo se despeja para revelar mil millones de estrellas que pueblan constelaciones extrañas para cualquiera del hemisferio norte. Orión, agazapado en el horizonte, es el único que reconozco. La temperatura cae por debajo del punto de congelación, empujándome a meterme en lo más profundo de mi bolso.

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Senderismo por encima de la Laguna del Salto, segundo día del Circuito Dientes.

‘Solo hay acantilados allí’

Por la mañana, los cristales de hielo cubren nuestras tiendas debido al fuerte rocío que se congela durante la noche. Pero solo unas pocas nubes blancas e hinchadas se deslizan a través de un cielo azul. Por primera vez desde que Jeff y yo llegamos a la Patagonia hace una semana, apenas hay una brisa. Maurice, que aprecia la rareza de una mañana tranquila y clara aquí mucho más que nosotros, asoma la cabeza fuera de su tienda, mira hacia arriba y dice con una amplia sonrisa: «¡Es increíble!»

Sin embargo, cuando comenzamos la caminata, poco después de las 9 a. m., el viento ha regresado triunfalmente y no pierde el tiempo para darnos una idea de lo que nos espera en la meseta sobre nosotros.

Seguimos a Maurice hacia el primero de los cuatro pasos que cruzaremos hoy. Jeff me admitirá más tarde que, mientras salíamos del campamento, estaba pensando: “¿Adónde vamos? Solo hay acantilados allí”.

Pero Maurice nos lleva a un barranco empinado de rocas y lodo resbaladizo que sube a través de los acantilados. Trepando y resbalando en el lodo, nos arrastramos y avanzamos por el barranco hasta una meseta ondulada de más rocas y almohadas de musgo, todo brillando con escarcha a la luz de la mañana. A medida que subimos hacia el Paso Australia, el viento cobra fuerza, empujándonos hacia adelante y hacia los lados, haciéndonos girar. Como si sugiriera que aún no hemos visto nada, Maurice se vuelve hacia nosotros y nos advierte: «Va a hacer mucho viento en Australia Pass».

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Guía Maurice van de Maele, siempredelsur@hotmail.com. También se puede contactar a Maurice a través de Navarino Travel, navarinotravel@gmail.com.

Recurso Chile turismo, viajes.chile.

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