Ir tras los objetivos: mochilero en las montañas Sawtooth de Idaho

por Michael Lanza

Llegamos temprano a un paso sin nombre a 8,450 pies en una tarde de septiembre que difícilmente podría ser más agradable, con temperaturas en los 60 grados bajo y un suave susurro de brisa en el aire. Apenas estoy sudando; Me encanta hacer senderismo a esta hora del día. Debajo de nosotros, el valle verde de Johnson Creek se desvanece en sombras cada vez más profundas debajo de un horizonte de torres de granito que brillan doradas bajo el sol de ángulo bajo.

Me invade una sensación de anticipación, una emoción de grado bajo por finalmente alcanzar una meta que he tenido en mi lista de cosas por hacer durante años. Mi amigo Jeff Wilhelm y yo estamos recorriendo con mochila una ruta de 57 millas hacia el interior profundo de las montañas Sawtooth del centro de Idaho, hacia la parte más remota y probablemente la menos visitada de la cadena montañosa más conocida de Idaho a la que se puede llegar por sendero. He estado viajando con mochila y escalando en Sawtooths en numerosas ocasiones, y he observado este gran y misterioso centro del mapa durante un tiempo. Pero nunca antes había llegado aquí, y este viaje se siente retrasado.

Si mi ejemplo es indicativo, este puede ser el último rincón de los dientes de sierra que la mayoría de los mochileros y escaladores incluso consideran explorar. El hecho de que haya tardado tanto en llegar hasta aquí también me recuerda que los años se nos escapan como el agua entre los dedos y que las metas también se pueden escapar si no las perseguimos.

El anochecer oscurece los árboles y el suelo cuando decidimos dar por terminado el día en el valle de Johnson Creek, después de casi 13 millas y unos 3,600 pies de subida. Cenamos a la luz de los faros y luego nos metemos en nuestras maletas. El sueño llega fácilmente cuando finalmente tienes un objetivo largamente buscado en la mira.


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Un mochilero en Arrowhead Lake en las montañas Sawtooth de Idaho.
Jeff Wilhelm en Arrowhead Lake en las montañas Sawtooth de Idaho.

Conociendo los dientes de sierra de Idaho

«¿Tienes el rastro?» Llamo a Jeff mientras deambulamos por una antigua zona quemada donde el sendero 494 desapareció en nuestra segunda mañana.

“Por aquí”, responde, y pronto estamos de regreso en una buena y angosta vía única que es fácil de seguir, pero claramente no muy utilizada. En lugar de tierra desnuda compactada casi hasta la dureza de la acera, o un polvo fino de los golpes de los animales, este camino está alfombrado con hierba, palos y agujas de pino. Solo un sendero rocoso y poco utilizado que serpentea a través de bosques abiertos de pinos. Las flores silvestres y las plantas bajas crecen densamente a ambos lados, algunas de ellas todavía verdes y otras enrojecidas con el color otoñal, contrastando marcadamente con los troncos de árboles ennegrecidos. Dos mochileros que bajaban del lago Pats nos dijeron que vieron truchas degolladas de 10 pulgadas nadando cerca de la orilla del lago y que comieron truchas para la cena y el desayuno.

Desde que me mudé a Idaho en 1998, he explorado gran parte de las montañas Sawtooth. Similar a Teton Range de Wyoming en área y carácter, si no del todo en altura, Sawtooths tiene más de 50 picos de más de 10,000 pies y cientos de lagos alpinos. Al igual que los Tetons, la escarpa oriental de la cordillera se dispara abruptamente, con cumbres que se elevan 4,000 pies sobre el valle Sawtooth, las cabeceras bucólicas del río Salmon.

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Lago Rock Slide.
Rock Slide Lake debajo de los picos South y North Raker.

En esos primeros viajes de mochilero, no tenía idea real de qué esperar; no ves fotos de los Sawtooth en las revistas al aire libre todo el tiempo, como, por ejemplo, los Tetons o High Sierra. La primera vez que visité lugares como Baron Lakes y Alice Lake, o los pasos de 9,000 pies entre Toxaway Lake y Cramer Lakes, este país crudo de infinitas agujas irregulares y aguas heladas me dejó boquiabierto. Pensé que había descubierto oro salvaje. Cada vez que estaba convencido de que había visto el rincón más encantador de Sawtooths, me volvía a demostrar que estaba equivocado la próxima vez que fui de mochilero, a escalar o a hacer esquí de travesía aquí.

Y lo más increíble de todo: a excepción de uno o dos rincones populares, casi no hay nadie aquí.

Así que seguí profundizando, trepando y subiendo a las cumbres. Thompson Peak, el más alto de la cordillera a 10,751 pies, fue un objetivo temprano; y el diminuto bloque de piedra en su vértice, rodeado de abruptos desniveles, le dio un emocionante final a ese ascenso. El vecino de Thompson, Williams Peak, solo unos 100 pies más bajo, parecía demasiado cerca para dejarlo pasar la primera vez que subí a Thompson, así que convertí ese día en un doble. El pedregal locamente empinado que conducía a la cima de la cresta de Williams (tuve que abrazar el borde inferior de un acantilado para evitar caer cuesta abajo en un desprendimiento de rocas) y seguir la cresta que se desmoronaba como un cuchillo hasta la cima me mantuvo hiperconcentrado .

Cuanto más veía de los dientes de sierra, más hambre tenía de explorar aún más. Un amigo y yo hicimos una caminata vertiginosa de 47 millas durante la noche desde Iron Creek Trailhead pasando por Sawtooth Lake, Baron Lakes y Cramer Lakes, saliendo por los lagos Imogene y Hell Roaring, un viaje increíble, a pesar de terminar con las plantas de los pies palpitantes (menos debido a la distancia que ambos teniendo los zapatos equivocados). Él y yo también, en otro viaje de una noche, viajamos con mochila desde Goat Lake fuera del sendero hasta el valle que separa Williams y Merritt Peaks y marcamos un trío de 10,000 pies: Thompson Peak y sus vecinos, Mickey’s Spire y Mount Carter. En otro viaje, un amigo y yo escalamos la Perca del Elefante y el Pico Warbonnet, este último un pináculo que llega a una cumbre puntiforme muy aireada muy por encima de un valle lleno de lagos al que no se llega por ningún sendero mantenido, y trepamos por el Pico Braxon, todo en tres días repletos.

Me estaba volviendo un poco obsesivo-compulsivo. Pero culpo a los Sawtooth por inspirar mi comportamiento adictivo.

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Sendero 462 entre Spangle Lake y Flytrip Creek.
Sendero 462 entre Spangle Lake y Flytrip Creek.

He tenido la suerte, en parte gracias a mi trabajo como escritor para la revista Backpacker, de caminar en muchos de los lugares naturales más espectaculares de Occidente y de todo el mundo. Pero no hay nada como conocer un lugar realmente bien, hasta el punto de poder pararse en una cumbre y recitar los nombres de docenas de picos a la vista, o poseer un mapa mental de numerosos e idílicos campamentos. Las Montañas Blancas de New Hampshire, donde comencé a caminar hace 30 años, fueron los primeros picos de mi “hogar”. He etiquetado la mayoría de sus cumbres, algunas de ellas numerosas veces, y he caminado tantos senderos allí tantas veces que están impresos en mi memoria. Los dientes de sierra se han convertido en la segunda cadena montañosa que conozco íntimamente.

Después de los dientes de sierra, recorra los otros nueve de los «10 mejores viajes para mochileros de Estados Unidos».

Jeff y yo subimos constantemente cuesta arriba más allá del lago Pats hasta el lago Arrowhead, a 8,770 pies, un estanque alpino cristalino con una punta de granito que se arquea hacia él, un largo paseo marítimo de roca que se eleva varios pies sobre el agua. Vemos algunas de esas truchas gordas nadando debajo de la superficie. Un poco más tarde, desde el paso sin nombre al este de Arrowhead, alrededor de 9,200 pies, dejamos nuestras mochilas y caminamos por una cresta abierta gran parte del camino hasta Blacknose Mountain de 9,802 pies, hasta que los acantilados nos impiden continuar.

Desde allí, bajo nubes algodonosas de buen tiempo, miramos hacia el norte y el este sobre gran parte de Sawtooth. Pero me llaman la atención dos picos en el océano de cimas puntiagudas: los dos más cercanos a nosotros, North Raker y South Raker. Un par de dedos de piedra delgados de casi 10,000 pies de altura, apuñalando el cielo, los he visto desde otras cumbres de Sawtooth a millas de distancia y pensé: “¡Guau! Qué son aquellos?” Ahora, finalmente, estoy lo suficientemente cerca como para tocarlos.

Regresamos a nuestras mochilas y descendemos hacia el este por el sendero 494, pasando flores que florecen a casi 9,000 pies el 15 de septiembre; la nieve aquí puede haberse derretido hace solo unas semanas. Las picas cantan y las marmotas nos silban. Caminamos a lo largo de las orillas de pequeños lagos subalpinos con agua azul verdosa tan clara que podemos distinguir claramente rocas y troncos de árboles muertos que pueden estar a 15 o 20 pies bajo el agua.

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Establecer y perseguir metas

Algunas metas son simples. Para mí, eso incluye mantener una lista de lugares salvajes que quiero ver. No estoy seguro de cuántos años hace que comencé mi lista (probablemente 20 o más) o cuántas ideas de viaje hay en ella (fácilmente al menos 200). Pero puedo decirle el número exacto de palabras del documento que contiene la lista, que incluye notas sobre cada idea: 13.338 palabras a partir de este escrito. Posiblemente podría marcar cada viaje en la lista si vivo alrededor de los 110 años y me mantengo saludable, excepto que sigo agregando más ideas.

Una persona con el vaso medio vacío podría llamar a mi lista inalcanzable. Me gusta verlo como una gran cantidad de opciones.

Sin embargo, más desafiante que construir esa lista, en realidad llegar a los lugares en él, un objetivo que puede resultar notablemente difícil de alcanzar a pesar de lo satisfactorio y rejuvenecedor que siempre es emprender estas aventuras. La inercia puede erigir un muro infranqueable, pero ese no es el único obstáculo potencial, un punto ilustrado por el hecho de que este es en realidad mi tercer intento de viajar con mochila a esta parte de los Sawtooth.

La primera vez, caminando solo, sin darme cuenta me puse en marcha el día de apertura de la temporada de alces. El estacionamiento del comienzo del sendero del río Queens se desbordó de camionetas y remolques para caballos. No entendí por qué tantos de esos cazadores parecían estar mirándome inexplicablemente hasta que uno amistoso me preguntó por qué estaba ahí afuera y luego explicó: «Todos piensan que eres Pesca y Caza». Prefiero creer que ninguno de ellos estaba tocando un gatillo mientras consideraba si yo estaba allí para verificar sus etiquetas. La segunda vez, solo otra vez, me dio la vuelta una tormenta de nieve de septiembre, exactamente en el mismo año en que Jeff y yo estamos de excursión ahora.

Vea todas mis historias sobre Sawtooths, incluidas mis historias «Lo mejor de Sawtooths de Idaho: mochilero Redfish a Pettit», «Galería de fotos: Lagos de montaña de Sawtooths de Idaho» y «Las mejores caminatas y viajes de mochilero en Sawtooths de Idaho».

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