Himalayan Shangri-La: Senderismo en el circuito Annapurna de Nepal

por Michael Lanza

El viejo autobús escolar cobra vida con un doloroso chirrido metálico y nosotros rodamos hacia adelante, nuestro carro se balancea de lado a lado por una calle llena de baches y lodo de un pequeño pueblo de cruce de caminos llamado Dumre en el centro de Nepal. Bajando en ángulo por una ladera, el autobús se escora pesadamente a estribor y se mueve demasiado lento para escapar de su propia nube de escape asfixiante, que entra a la deriva a través de las ventanas abiertas.

Al doblar una curva, un murmullo emocionado se eleva entre los excursionistas occidentales a bordo. El autobús, que sigue avanzando poco a poco y dando tumbos con violencia, se dirige directamente a un riachuelo salpicado de rocas que corre rápidamente. Miro a los nepalíes en el autobús, buscando preocupación en los rostros de aquellos que han tomado este viaje antes. Parecen aburridos.

Penny debajo de una cascada al norte de Bhul Bhule, circuito de Annapurna, Nepal.
Penny debajo de una cascada al norte de Bhul Bhule, circuito de Annapurna, Nepal.

Momentos después, el autobús cae al arroyo con un ruido sordo que fusiona las vértebras. Sus ruedas sumergidas agitan agua marrón. Lentamente, el autobús sube a la orilla opuesta. Se estremece como si quisiera sacudirse el agua de su cuerpo, provocando un estallido espontáneo de risa aliviada de los pasajeros occidentales.

Entonces se detiene.

Después de más rechinar el motor, el conductor hace que el autobús avance de nuevo. Finalmente, después de varias horas en dos autobuses diferentes desde Katmandú, llegamos al polvoriento burg de Besi Sahar, literalmente el final del camino, pero en gran medida el comienzo de un viaje más largo.

Mi prometida Penny y yo estamos en una luna de miel prematura, después de haber ahorrado casi un mes de mi horario de trabajo y su capacitación médica para este viaje. Después de 35 horas en cuatro vuelos que abarcaron tres continentes y la mitad de las zonas horarias del planeta, aterrizamos en este pequeño país con las montañas más altas del mundo, confundidos pero ansiosos por embarcarnos en una de las caminatas más grandes del mundo: alrededor de la cordillera Annapurna del Himalaya.

Llevando nuestro equipo y ropa en mochilas, caminaremos unas 150 millas de pueblo en pueblo a través de dos valles sin caminos donde la Revolución Industrial sigue siendo en gran parte ciencia ficción, comeremos y nos hospedaremos en «casas de té» dirigidas por lugareños, y seguiremos una antigua ruta comercial a lo largo de un paso de montaña más alto que cualquier caminata establecida en el mundo excepto el Monte Kilimanjaro. Hemos planificado 17 días, el tiempo mínimo necesario para hacerlo, según las dos guías que hemos leído.

Pero a pesar de los libros, tenemos poca idea de qué esperar, incluso si 17 días serán tiempo suficiente, si nos enfermaremos por agua o alimentos contaminados, o cuántos problemas tendremos para comunicarnos con los lugareños. Sin embargo, nuestra mayor preocupación es si lograremos cruzar Thorung La, un paso de montaña a 17,769 pies, donde, según nos advirtieron, “la gente muere todos los años”.


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Valle del río Marsyangdi

Con edificios de piedra y ladrillo y techos de chapa ondulada que se alzan hombro con hombro a lo largo de la carretera principal de tierra, Besi Sahar evoca exactamente lo que es: un puesto comercial fronterizo. En el mejor hotel de la ciudad, 120 rupias (alrededor de $ 2, lo que resultará ser una de nuestras noches más caras en la caminata) nos da a Penny y a mí una habitación donde colocamos sacos de dormir en los delgados colchones de camas gemelas. Nuestro baño cuenta con el inodoro estándar de Nepal: un agujero en el suelo.

La mañana siguiente amanece clara y cálida para el inicio de nuestra larga caminata. Estamos a finales de octubre, después del monzón, que aquí, casi a tiro de piedra del Trópico de Cáncer, imita septiembre en Nueva Inglaterra o el noroeste del Pacífico: días de camiseta, noches de chaqueta de lana. Penny y yo zigzagueamos entre mulas, gente y mercaderes parados frente a escaparates abiertos en la calle principal de Besi Sahar; luego, más allá de la ciudad, siga un camino de tierra del ancho de una carretera rural. Exuberantes bosques y terrazas de arroz como escaleras interminables suben por las paredes escarpadas del valle. El río Marsyangdi, que seguiremos río arriba durante 10 días, se enturbia con la escorrentía glacial. Lejos, enmarcada por las paredes sujetalibros del valle, la octava montaña más alta del mundo, Manaslu, de 26,760 pies, pega enormes paredes de nieve y hielo contra el cielo.

Algunos otros excursionistas occidentales comparten el camino, pero en su mayoría vemos a los nepalíes caminando entre las aldeas, incluidos los cargadores que llevan enormes cargas sobre sus espaldas. Desde las chozas de madera, los niños pequeños gritan: “¡Namaste!”, el saludo estándar entre los nepalíes, que se traduce literalmente como “Saludo al dios que llevas dentro”.

En el pueblo de Khudi, cruzamos el primero de los innumerables puentes colgantes que cruzan el Marsyangdi, una estructura de cables de acero, bambú y madera que se balancea bajo su constante tránsito humano. En Bhul Bhule, nos detenemos en un hotel para un almuerzo típico nepalí de sopa de ajo y daal bhaat, un alimento básico que consiste en arroz blanco, lentejas y verduras.

Más tarde esa tarde, en Bahudanda, un pueblo donde las gallinas, las cabras y el ganado vagan por las calles de tierra y las hogueras parpadean en los pisos de piedra dentro de las casas de una sola habitación, tenemos una habitación cuyas contraventanas se abren a una vista de chozas de barro y paja y terrazas de arroz que caen en cascada en el valle. Tomo una ducha helada en un edificio anexo parecido a una celda donde la tenue luz del día se filtra a través de una pequeña ventana. Un letrero suplica innecesariamente: “Por favor, conserve el agua. Se lleva hasta aquí.

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Pueblo de Bahudanda, circuito de Annapurna.
Pueblo de Bahudanda, circuito de Annapurna.

Esa noche en el «restaurante» de nuestro hotel, nos sentamos alrededor de una de las tres mesas de picnic con cuatro compañeros que conocimos hoy y caminaremos con el resto de la caminata: Mikael, Tom y Charlie, todos de Seattle, y Gorazd, que es de Eslovenia. Mientras intercambiamos historias de viaje, la esposa del posadero sale de la cocina periódicamente, gritando en palabras vagamente inglesas el nombre del plato en sus manos. Cada vez, intercambiamos miradas perplejas con los invitados en las otras dos mesas. Es difícil decir si la confusión se reduce o se exacerba por el hecho de que la tarifa varía poco: daal bhaat, sopa de ajo, papas fritas o macarrones con vegetales fritos.

Las luces se apagan durante la cena, arrojándonos a la oscuridad total. El posadero rápidamente enciende velas para cada mesa y explica que Bahudanda acaba de recibir electricidad hace un mes y que el servicio es esporádico. De hecho, solo unos pocos edificios tienen electricidad; para la mayoría de los aldeanos, bien podría ser la fórmula de las armas atómicas para todos sus medios de acceder a la tecnología.

Junto con nuestros cuatro nuevos amigos a la mañana siguiente, Penny y yo caminamos por un valle cuyas paredes estrechas aprietan el río turbulento a través de un desfiladero rocoso. Los arroyos caen cientos de pies desde los acantilados escarpados. Muy por encima del Marsyangdi, caminamos a lo largo de una pasarela arrancada de los acantilados, la versión rural de Nepal de una carretera interestatal. Las aldeas de unas pocas docenas de casas de barro o madera se alzan de manera improbable en las empinadas laderas de las montañas, rodeadas de terrazas de arroz que imponen pequeñas islas planas en forma de marañón sobre un terreno desafiantemente no horizontal, uno de los muchos símbolos vívidos de la lucha de la gente no tanto para domesticar la tierra subsiste marginalmente en ella.

Trenes de mulas de carga anuncian su llegada con el repique de campanas. Los porteadores avanzan pesadamente, encorvados bajo cargas insondables que cuelgan de un cabestrillo de tela sobre sus frentes. Un hombre, con el rostro arrugado por la edad y con una mueca de dolor, se apoya en un bastón debajo de cuatro sacos de arpillera con granos y tres cajas de botellas de Coca-Cola y Sprite, su agotador cargamento se dirige a los hoteles turísticos más arriba del valle.

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En este tramo del valle, el sendero se reubica periódicamente hacia el lado del río que haya sufrido menos derrumbes. Atravesamos cicatrices tan anchas como la longitud de un campo de fútbol, ​​donde el suelo se ha vuelto del revés, expulsando rocas y grava. En Bagarchap, caminamos solemnemente frente a inquietantes monumentos conmemorativos de 20 personas que murieron en uno de esos deslizamientos de tierra hace apenas dos años.

Pero los deslizamientos de tierra son solo uno de los peligros para viajar al trabajo en las zonas rurales de Nepal.

Subiendo una colina a lo largo del sendero, me sobresalta el repentino trueno de cascos. Miro hacia los ojos salvajes de un carnero fornido, con los cuernos bajados, embistiendo. No hay tiempo para reaccionar. Pero el carnero nos esquiva y desaparece en la siguiente curva. Momentos después, aparece un adolescente, se detiene, mira a su alrededor. Pongo mis dedos índices en mi frente, imitando cuernos, y señalo el camino; él sale corriendo.

Chame a Pisang

En nuestro cuarto día, en Chame, un pueblo de varios cientos de habitantes, oficinas gubernamentales y numerosas tiendas a lo largo de sus calles empedradas, varios niños se me acercan. Usando las pocas frases en nepalí que tengo memorizadas, les digo mi nombre y que soy de Estados Unidos, y de repente se materializa una multitud de adultos y niños para escuchar al extranjero hablando en su idioma. Los niños balbucean emocionados, sus palabras son completamente ininteligibles para mí. Ni siquiera sé la frase nepalí para «No entiendo». Perdido en la confusión, tímidamente agito la mano y grito: “¡Namaste!”. y sigue caminando

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Los rostros blancos de Annapurna II y Lamjung Himal lucen el amanecer horas antes de que su luz alcance los edificios de piedra de Chame. Y aquí en la ciudad, a 8,000 pies, esas paredes montañosas apagan el día temprano: cuando el sol se esfuma detrás de Lamjung Himal a las 3 pm, aparece un viento helado con el sigilo de los murciélagos, presagiando los días venideros.

Varios días después de nuestra caminata, a 10,000 pies sobre el nivel del mar, mi propia respiración dificultosa llena mis oídos mientras caminamos cuesta arriba. Hago una pausa y miro hacia arriba. Un poco más adelante, las casas de bloques de tierra y piedra del Alto Pisang, que desde la distancia prácticamente desaparecen en la desolada y marrón ladera de la montaña, se ven tan antiguas y sin vida como ruinas.

Luego, los niños del pueblo salen corriendo a saludarnos a los seis y se desata el caos.

Recursos Junta de Turismo de Nepal, welcomenepal.com. Asociación de Agencias de Senderismo de Nepal, taan.org.np. Wikitravel, wikitravel.org/en/Annapurna_Circuit.

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