Esquí de fondo Yellowstone: el gran exterior

por Michael Lanza

El coche de nieve se aleja retumbando, dejándonos en un silencio invernal perturbado solo por una ligera brisa y las emisiones gastrointestinales de un supervolcán que dejó escapar uno realmente grande hace 640.000 años. En ese entonces, expulsó alrededor de 240 millas cúbicas de roca y polvo al cielo. Hoy, como siempre ocurre con estas cosas, suena un poco grosero y huele mal.

Mi esposa, Penny, y yo, con nuestro hijo, Nate, y nuestra hija, Alex, acabamos de bajar del autobús de nieve con nuestros esquís de fondo en Biscuit Basin en el Parque Nacional de Yellowstone. Al vernos desembarcar con nuestros niños de la escuela primaria, los otros pasajeros miraron solemnemente, como si esperaran ser los últimos en vernos con vida. Claramente, ninguno de ellos es esquiador nórdico, de lo contrario, podrían haberse dado cuenta de que nos embarcamos en una de las aventuras de medio día más geniales en todo el sistema de parques nacionales: esquí de travesía a lo largo del río Firehole a través de Upper Geyser Basin de Yellowstone.


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Esquiando dos millas y media por un valle casi plano, con un divertido y largo descenso que no es muy empinado, pasaremos por un área que alberga una cuarta parte de los géiseres activos del mundo y la mayor concentración de ellos. Cuando lleguemos a Old Faithful después de unas horas de ocio y muchos comentarios de «¡eso es increíble!», Nos encontraremos con el autobús de nieve para el viaje de regreso a la ciudad de West Yellowstone, Montana, donde nos hospedaremos.

Partimos por el Biscuit Basin Trail, siguiendo las huellas de esquiadores anteriores, aunque por ahora completamente solos. Al otro lado del valle abierto, las nubes de vapor blanco se elevan hacia el cielo desde decenas de géiseres, fuentes termales y fumarolas, lo que le da al paisaje el aspecto del infierno estallando a través de la superficie de la Tierra. El vapor congela los pinos torcidos, cubriendo de azúcar algunos de ellos, mientras que largos carámbanos cuelgan en racimos de otros. Los alces pastan en los parches de tierra abiertos por el calor de las características térmicas. Las águilas calvas vuelan por encima.

Nate y Alex lanzan bolas de nieve, principalmente a mí, y cada pocos minutos señalan con entusiasmo a otro géiser que escupe o hace erupción con agua hirviendo. Contemplamos una de las características más famosas de Yellowstone, la boca azul cielo de 23 pies de profundidad de Morning Glory Pool. Poco tiempo después, mientras observamos el vapor y el agua caliente brotar del montículo de 12 pies de altura del Géiser Gigante, Nate grita y señala una columna que se dispara hacia el cielo a solo unos cientos de pies de distancia: Riverside Geyser, llamado así por el 1871 Hayden Expedition, envía un arco de 75 pies de altura sobre el río Firehole durante hasta 20 minutos.

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Alex Lanza esquiando en Upper Geyser Basin en Yellowstone.

Dos inviernos seguidos, hemos venido a hacer esquí de travesía en Yellowstone con los niños. He estado aquí varias veces anteriormente por mi cuenta, incluso hace 10 años con Penny y Nate cuando él era un bebé, tirando de él para protegerlo del frío en un trineo. Además de Upper Geyser Basin, he esquiado en la mayoría de los senderos acondicionados del parque, desde Lone Star Geyser Loop en la esquina suroeste del parque hasta Lamar Valley y Blacktail Plateau Drive en el norte, con vistas a la nevada Cordillera Gallatin. He deambulado nerviosamente, solo, a través de una gran manada de bisontes, y he visto cisnes trompeteros, coyotes, águilas calvas, nutrias de río, manadas de lobos vigilando una presa y aullando en lo alto de una cresta, y más alces de los que podía calcular.

Además de tener la mitad de las características termales del mundo y la colección más diversa de ellas (más de 10 000 géiseres, aguas termales, ciénagas y fumarolas), Yellowstone ofrece una ventana a la abundante vida salvaje de los Estados Unidos antes de la colonización en cualquier época del año. Pero el invierno siempre ha sido mi estación favorita aquí, y no solo porque las multitudes del verano se hayan evaporado. La nieve limpia y aquieta el paisaje. La vida silvestre se congrega en los valles y las áreas termales: bisontes, alces, ciervos y otros que buscan terreno abierto para pastar y ramonear, y lobos, águilas y coyotes que siguen a sus presas. El Valle de Lamar es el mejor lugar del país para observar lobos; la gente suele verlos desde el borde de la carretera.

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Nuestro recorrido de todo el día en un autobús de nieve desde West Yellowstone hasta Old Faithful, a cargo de Buffalo Bus Touring Co./Yellowstone Vacations, presenta una lectura naturalista de nuestro conductor, Doug Kehl, que es casi tan fascinante como esquiar a través de la cuenca del géiser. Como guardabosques interpretativo del parque en verano, Kehl nos instruye sobre la geología, la historia natural y humana, la flora y la fauna de Yellowstone. Señala una mancha de sangre en la nieve a lo largo del río Madison donde, hace cinco días, la manada de lobos de Canyon mató a un alce. Nos informa que el mejor momento y lugar para ver osos grizzly, desde la seguridad de su automóvil, es entre mediados de abril y la primera semana de mayo en Midway Geyser Basin. Los osos van allí en primavera porque los alces y otros animales acuden a esta zona termal durante todo el invierno en busca de calor, y los osos saben que encontrarán cadáveres de animales que no sobrevivieron a los meses fríos. (Otros proveedores ofrecen recorridos similares en el parque; consulte la sección Hágalo realidad a continuación).

También esquiamos con nuestros hijos a un Tower Fall congelado, vimos el agua sumergirse detrás de una ventana de hielo, esquiamos alrededor de las terrazas multicolores de Mammoth Hot Springs y esquiamos a través de un bosque de pinos torcidos silenciados por la nieve en las pistas de esquí de Virginia Cascades. sendero.

Otro día, otro viaje en autobús de nieve, esta vez a Canyon. Penny, los niños y yo nos colocamos nuestros esquís de travesía y seguimos a Sam Bollinger, un guía de Xanterra Parks and Resorts, que organiza este recorrido de esquí y autobús de nieve de todo el día desde Mammoth Hotel hasta Canyon. Veinte minutos por un sendero suave a través del bosque torcido, nos detenemos en un agujero muy profundo y ancho.

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Terrazas superiores, Mammoth Hot Springs.
Terrazas superiores, Mammoth Hot Springs.

El Gran Cañón del río Yellowstone cae casi mil pies por debajo de nuestras puntas de esquí. La nieve cubre gran parte de las paredes amarillas: este es el lugar que le da nombre al parque. El bosque de pinos se aferra en algunos lugares a las empinadas y desmoronadas laderas. En el fondo del cañón, muy por debajo, el oscuro río Yellowstone se agita ruidosamente a través de rápidos y pequeñas cascadas, pero nada parecido a lo que nos espera.

Nos deslizamos lentamente a lo largo del borde del cañón, desde Inspiration Point hasta Grandview Point, deteniéndonos con frecuencia porque es difícil esquiar hacia adelante mientras admiras constantemente la vista a un lado. En Lookout Point, vemos la ola ancha y rugiente de las cataratas de Lower Yellowstone caer 308 pies, chocando contra un cono de hielo en su base que es casi la mitad de la altura de la cascada. Para cuando llegamos al final del sendero a lo largo del borde del cañón, no sé si son las pocas millas de esquí de fondo más hermosas que he hecho en mi vida, o la cuenca superior del géiser lo supera.

[Author’s note: I write about our Yellowstone ski adventures with the kids in my book Before They’re Gone—A Family’s Year-Long Quest to Explore America’s Most Endangered National Parks, from Beacon Press, telling about how climate change is helping wipe out the park’s whitebark pine trees and shrinking winter in a place that has historically been one of the nation’s iceboxes.]

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Pista de esquí de Tower Falls.
Pista de esquí de Tower Falls.

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