Dos cartas, tres padres y un recordatorio de lo que es realmente importante

por Michael Lanza

Hace unos 20 años, cuando vivía en la zona rural de New Hampshire y distribuía una columna semanal al aire libre en periódicos de Nueva Inglaterra, recibí una carta, sí, una carta, entregada por el Servicio Postal de EE. UU., de un tipo que vivía cerca de mí, ofreciéndose como compañero de excursión. Era unos años mayor que mi padre. Pero había algo en su carta que me impulsó a escribirle, y desató una amistad inusual centrada casi por completo en nuestras caminatas juntos.

Pero un detalle de la vida de Doug me inspiró más: se había retirado de su trabajo corporativo temprano, a los 50 años. En otras palabras: había decidido hacer de disfrutar de la vida su principal prioridad. He tenido muchas razones para pensar en esa filosofía y en Doug recientemente, y para contemplar las cosas que son realmente importantes para mí, que, en nuestra cultura hiperconectada y acelerada, pueden ser muy fáciles de olvidar.

Hicimos muchas caminatas juntos en las Montañas Blancas de New Hampshire y las Montañas Verdes de Vermont, en todas las estaciones, incluso en invierno en esos picos notoriamente fríos. Doug era un tipo inteligente, interesante y obstinado, que no toleraba a los tontos pero respetaba a las personas que podían desafiar inteligentemente sus puntos de vista. Sin duda he olvidado muchas de las conversaciones que él y yo tuvimos. Pero nunca olvidaré tener que llamarlo desde un teléfono en la zona rural de Maine, después de que un viejo amigo mío muriera en un accidente de escalada en roca mientras escalamos una ruta en el Monte Katahdin en Baxter State Park. Tuve que decirle a Doug lo que había sucedido, porque planeaba conducir al día siguiente para ir de mochilero a Baxter conmigo.

Me dijo: «Si hay algo que pueda hacer, házmelo saber». Mucha gente dice ese tipo de cosas en momentos como ese. Pero Doug era cierto, y cuando escuchas esas palabras de alguien así, sabes que realmente las dice en serio.

Viaje de niño, viaje de niña: por qué tomo aventuras de padre e hijo y padre e hija.
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Una nueva vida

Después de que mi esposa y yo nos mudamos al oeste en 1998 para comenzar una nueva vida en un lugar donde el aire libre podría ser fundamental para nuestro estilo de vida, Doug y yo intercambiábamos correos electrónicos casi todas las semanas. Me ponía al día sobre las noticias de Nueva Inglaterra y su prolífico programa de caminatas. Más de un año después de que lo vi por última vez, me escribió emocionado sobre sus planes de pasar tres meses como voluntario enseñando inglés a escolares rurales en Nepal. Aunque viviría sin agua corriente, electricidad y ningún vínculo con el mundo exterior, me dijo que la única dificultad que preveía era estar separado de su esposa, Cynthia, durante tanto tiempo.

Concluyó ese correo electrónico para mí con: «Don y yo nos vamos a los blancos este fin de semana». Esas fueron las últimas palabras que leí de él.

Unos días después, recibí una triste noticia: mientras escalaba el Monte Madison de 5,367 pies (foto principal en la parte superior de la historia) en el Campo Presidencial de New Hampshire con un amigo, Doug cayó muerto de un ataque al corazón. Nos sorprendió a todos los que lo conocíamos bien. Doug era un senderista ávido y en forma que regularmente escalaba los picos más altos del noreste. Nunca tuve que esperarlo en el camino. A menudo le gustaba jactarse: «Soy el tipo más viejo de esta montaña». Tenía 66 años.

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Todos estos años después, todavía intercambio cartas anuales de vacaciones con la viuda de Doug, Cynthia. Y de vez en cuando pienso en Doug, al igual que a todos nos recuerdan, por eventos aleatorios y mundanos de la vida cotidiana, viejos amigos o parientes que ya no están con nosotros. Pero volví a pensar en Doug no hace mucho cuando recibí una carta, sí, una carta, por correo (la segunda carta del titular de esta historia), de su hija, Jennifer, quien tuvo la amabilidad de enviarme una copia de un columna de periódico que escribí una semana después de la muerte de Doug.

Me había olvidado de esa columna; pero al releerlo, no sólo recordé haberlo escrito, sino que me resucitó recuerdos detallados de la persona que una vez conocí. En esta era digital, cuando muchas comunicaciones son tan efímeras (correos electrónicos, mensajes de texto, publicaciones de Facebook y tweets), recibir esta copia de algo que escribí hace dos décadas fue un recordatorio de que la durabilidad de la palabra escrita preserva los recuerdos, a veces incluso mejor que las fotografías. hacer.

La decisión de Doug de retirarse temprano y pasar la mayor parte de su tiempo escalando montañas en lugar de sentarse detrás de un escritorio resultó profética, en cierto modo. Muchas personas trabajan hasta mediados de los 60; fácilmente podría haber trabajado hasta el día de su muerte. En cambio, se dio una década para maximizar su tiempo con las personas que le importaban y hacer las cosas que amaba. Literalmente caminó hasta el momento en que nos dejó.

De mochilero por la costa olímpica, uno de "Mis 10 mejores aventuras familiares."
De mochilero por la costa olímpica, una de «Mis 10 mejores aventuras familiares».

Una enfermedad terminal

Ninguno de nosotros puede saber cuándo llegará nuestro momento o cuándo perderemos a alguien cercano a nosotros.

En junio pasado, mi padre falleció, 16 meses después de que le diagnosticaran cáncer de próstata en etapa cuatro. Tenía 78 años. Mi familia, mi madre, cuatro hermanos y los 11 nietos de mis padres, incluidos mis dos hijos, pasaron recientemente nuestra primera Navidad sin él. Sabiendo que su cáncer era incurable, todos nos habíamos preparado lo mejor que pudimos para su fallecimiento. Pero nunca podemos saber cuán poderosamente extrañaremos a alguien hasta que se haya ido.

Antes del diagnóstico de mi padre, él era una persona sana y activa; era fácil imaginarlo estando con nosotros por muchos años. Pero cuando mis padres recibieron su diagnóstico por primera vez y compartieron esta difícil noticia con mis cuatro hermanos y conmigo, simplemente señalaron que habían llegado a una edad, alrededor de los 70 años, en la que ya no albergaban ninguna ilusión de que la vida prometiera garantías.

Mi papá y yo, cuatro meses antes de que muriera.
Mi papá y yo, cuatro meses antes de que muriera.

Una enfermedad terminal pone de relieve la precariedad de la vida y la urgencia del tiempo. Y a diferencia de alguien que muere repentina e inesperadamente, por más aterradora que sea una enfermedad terminal, al menos nos da un poco de tiempo, y si usamos ese tiempo sabiamente, tal vez nos otorgue un poco de sabiduría. En sus últimos meses, mi padre y yo compartimos algunas de nuestras mejores conversaciones y nos conectamos de una manera que desearía haber sido lo suficientemente inteligente como para hacerlo hace muchos años.

Las razones para el optimismo a menudo están ahí afuera; a veces solo tienes que buscar un poco más para encontrarlos.

A una edad en la que más de la mitad de mi vida está estadísticamente atrasada en lugar de adelantada, miro hacia atrás y me pregunto por qué desperdicié tanto tiempo en mi edad adulta joven discutiendo con mi padre sobre política o algún otro tema tonto de relativa insignificancia. en lugar de simplemente hablar sobre cualquier cosa que le interese a él oa mí, o escucharlo hacer algo que siempre hizo bien: contar historias divertidas sobre sus amigos y nuestra familia extendida.

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Eso me lleva al tercer padre en esta historia, a mí, ya algunas estadísticas sobre los padres estadounidenses que son tan desconcertantes como perturbadoras.

La enfermedad de mi padre me ha marcado en mis relaciones con mi hijo y mi hija. Tengo que ser su padre, pero también me esfuerzo por ser alguien con quien puedan hablar. Es por eso que, mientras mis hijos atraviesan su adolescencia, cada vez que mi hijo me pide que juegue al ajedrez, o mi hija quiere hacer un Sudoku conmigo, o uno de ellos se sienta espontáneamente a mi lado y comienza a hablar de cualquier cosa, yo deja lo que sea que esté haciendo. Y aunque no podré resistir la tentación de tratar de guiarlos por un buen camino, intentaré dejarlos abrazar sus propias opiniones. Prefiero pasar más tiempo buscando formas de estar de acuerdo con ellos, o simplemente escuchando, que encontrar formas de estar en desacuerdo.

Mi hija, Alex, de 8 años, en un viaje de mochilero en el Parque Nacional Grand Teton.
Mi hija, Alex, de 8 años, en un viaje de mochilero en el Parque Nacional Grand Teton.

Tiempo perdido de vacaciones familiares

No hace mucho, asistí a una conferencia de la Family Travel Association, en un pintoresco resort de Montana en lo profundo del bosque al norte del Parque Nacional de Yellowstone. Allí, escuché a los oradores lamentarse de la poca prioridad que los estadounidenses le dan al tiempo libre con sus familias.

Un estudio de 2015 titulado «Los hijos de los mártires del trabajo: cómo los niños se ven perjudicados por la semana perdida de Estados Unidos», realizado por Project Time Off, una coalición de organizaciones comprometidas con alentar a los estadounidenses a usar su tiempo de vacaciones, encuestó a 754 niños estadounidenses de ocho a 14 años. descubrió que seis de cada siete niños dicen que sus padres traen el estrés laboral a casa, y el 75 por ciento dice que un padre no puede dejar de trabajar mientras está en casa. Seis de cada 10 dicen que se molestan cuando sus padres priorizan el trabajo sobre el tiempo con ellos.

Si bien los niños encuestados dicen que sus mejores recuerdos son las vacaciones familiares, la mitad de todas las familias no se han ido de vacaciones juntas el año pasado. Project Time Off informa que los estadounidenses tienen un total de 429 millones de días de vacaciones sin usar.

Estas son las buenas noticias de ese estudio: el 82 por ciento de los niños dijeron que quieren que sus padres se involucren profundamente en sus vidas. Incluso entre los de 13 y 14 años, seguía siendo un fuerte 74 por ciento.

Mi amigo y director ejecutivo de FTA, Chris Chesak, me escribió: “Durante la última década, una gran cantidad de investigaciones psicológicas han demostrado que las experiencias brindan más felicidad a las personas que las posesiones”.

No podría estar mas de acuerdo.

Cuando nos preocupamos por la cantidad de tiempo que los niños de hoy pasan frente a las pantallas electrónicas en comparación con el tiempo que pasan haciendo actividad física y saliendo a la naturaleza, debemos considerar el ejemplo que nosotros, como padres, les damos.

A lo largo de los años, he conocido a muchos jubilados que lamentaban haber trabajado demasiado y no pasar suficiente tiempo con su familia. Pero nunca he conocido a una persona mayor que se lamente de no haber trabajado lo suficiente.

No podemos elegir el momento y el lugar de nuestro último aliento. Solo podemos elegir lo que hacemos con nuestro tiempo antes de dibujar ese último.

NOTA: El problema de los niños que pasan tan poco tiempo en la naturaleza nos motivó a mi hijo adolescente, Nate, y a mí a escalar el pico más alto de los 48 inferiores, el monte Whitney de 14,505 pies de California, para recaudar fondos para Big City Mountaineers, una organización que presenta jóvenes urbanos a la naturaleza, una causa en la que Nate y yo creemos firmemente. Lea mi historia sobre esa escalada y cómo nuestro equipo, incluidos cinco lectores de The Big Outside, recaudaron más de $25,000 para Big City Mountaineers.

Vea mis historias «10 consejos para criar niños amantes del aire libre», «Mis 10 mejores aventuras familiares», «Viaje de niños, viajes de niñas: por qué tomo aventuras de padre e hijo y de padre e hija», todas mis historias sobre aventuras familiares en El Gran Afuera.

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