Cómo prevenir la hipotermia al caminar y hacer mochileros

por Michael Lanza

La lluvia y el viento azotaron a dos amigos y a mí mientras caminábamos a través de prados expuestos en lo alto de las Montañas Olímpicas, nuestro segundo día consecutivo de fuertes lluvias. La vegetación que goteaba, a la altura de la rodilla, derramaba vasos de agua sobre nuestros pantalones y botas. Mi impermeable mantuvo la parte superior de mi cuerpo seca, pero mis pantalones de caparazón blando finalmente se empaparon. Eso, y el viento, lentamente me hicieron sentir más frío, más de lo que me di cuenta.

Después de un ascenso extenuante de una ladera empinada, cargando una mochila pesada con la capucha de mi chaqueta levantada, lo que debería haberme abrigado bastante, se me ocurrió: todavía tengo frío.

Yo estaba hipotermia.

Es más, nos habíamos quedado todos, irónicamente, dada la lluvia, sin agua más de una hora antes. Indudablemente, no habíamos comido lo suficiente para reemplazar las calorías quemadas durante un día completo de ardua caminata con viento frío y lluvia. Ahora, mientras la lluvia seguía azotándonos, se acercaba la noche y no estábamos cerca de una fuente de agua o terreno plano para acampar.


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Mochileros caminando bajo la lluvia en Bailey Range, Olympic National Park.
Jeff Wilhelm (detrás) y yo caminando bajo la lluvia en Bailey Range, Olympic National Park.

Entendimos que nuestra situación era grave. Hablamos tranquilamente de nuestras prioridades. En primer lugar, necesitábamos un lugar para armar nuestras tiendas; dadas las circunstancias, el refugio era más importante que el agua, porque sabíamos que podíamos sobrevivir una noche sin agua y que encontraríamos algo por la mañana, y teníamos suficiente agua. alimento. Pero una noche sin refugio en esas condiciones planteaba riesgos mucho mayores.

Retrocedimos a un área plana que habíamos recordado haber pasado aproximadamente una hora antes. Dejó de llover antes de instalar el campamento y pasamos la noche secos y calientes en nuestras tiendas. Cielos despejados nos recibieron a la mañana siguiente. Dos horas después de dejar ese campamento, llegamos a un arroyo y bebimos copiosamente. Habíamos pasado unas 20 horas sin agua, pero no habíamos sentido ningún efecto grave por la deshidratación. Priorizar el refugio y la calidez había sido la decisión correcta. Y me sorprendió lo jugosos que saben los mangos secos cuando tienes mucha sed.

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Excursionistas en Besseggen Ridge en el Parque Nacional Jotunheimen de Noruega.
Jasmine y Jeff Wilhelm caminan por Besseggen Ridge en el Parque Nacional Jotunheimen de Noruega.

Si ha pasado mucho tiempo al aire libre en climas húmedos, frescos o fríos, como lo he hecho durante tres décadas (y contando) y miles de millas de mochilero, incluidos los 10 años que pasé como Editor del Noroeste de la revista Backpacker y aún más manejando este blog—Probablemente has tenido al menos una leve hipotermia. Lo más probable es que no haya sido grave y hayas remediado fácilmente la situación con ropa, comida o refugio, o descendiendo para protegerte del viento.

Pero la hipotermia no es como un esguince de tobillo, que ocurre repentinamente y transmite claramente sus síntomas. Y no es como el hambre, que siempre se remedia con una solución rápida.

Puede suceder rápidamente, o puede acercarse sigilosamente a usted lentamente. Puede suceder incluso cuando crees que estás bien vestido, porque inicialmente no sentiste frío. Si bien es una amenaza obvia en pleno invierno gélido, tal vez ocurre más a menudo en los días frescos y ventosos de primavera y otoño, y ciertamente puede ocurrir en las montañas en verano.

La hipotermia puede presentar un obstáculo menor si se reconoce y se aborda pronto, o convertirse en una emergencia e incluso resultar fatal.

Además, como esos dos amigos y yo descubrimos ese día en los Juegos Olímpicos, la hipotermia le puede pasar a cualquiera, incluso a mochileros muy experimentados (y dos de nosotros éramos escaladores experimentados) que han soportado condiciones climáticas adversas en numerosas ocasiones.

En este artículo, explicaré qué es la hipotermia y cómo sucede, y ofreceré consejos y habilidades de expertos sobre cómo evitar la hipotermia y tratarla cuando le suceda a usted o a un acompañante, extraídos de más de tres décadas de deambular por el campo. en todo tipo de clima, en todos los EE. UU. y el mundo (y temblando más veces de las que podría estimar).

Confía en mí cuando digo esto: algún día, utilizarás estos consejos.

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Un mochilero en Knapsack Col de 12,240 pies, Wind River Range, Wyoming.
Mark Fenton en Knapsack Col de 12,240 pies, Wind River Range, Wyoming.

¿Qué es la hipotermia?

La hipotermia se define como una temperatura corporal central de 95 °F/35 °C o menos, que es aproximadamente tres grados Fahrenheit por debajo de la temperatura corporal normal promedio de 98.2 °F/36.8 °C (aunque «normal» puede variar de 97 °F a 99° F entre individuos). La hipotermia ocurre cuando alguien pierde calor corporal más rápido de lo que puede producirlo, lo que hace que la temperatura central del cuerpo baje.

Si bien es difícil encontrar estadísticas sobre cuántos excursionistas mueren de hipotermia, según los Centros para el Control de Enfermedades, un promedio de 1300 estadounidenses mueren de hipotermia cada año. Si bien la mayoría de esas víctimas sin duda no están cerca del campo, según el Servicio de Parques Nacionales (informado en esta historia del Washington Post), la “exposición al frío” representó alrededor de 25 muertes en todos los parques nacionales entre 2003 y 2007. Eso es en realidad mucho menos que las muertes por caídas (alrededor de 175), accidentes de vehículos (más de 250) y ahogamientos (más de 350).

Aún así, la hipotermia representa un riesgo significativo para los mochileros, excursionistas, escaladores y otros en el campo. Prevenirlo comienza por saber reconocerlo.

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